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17 feb. 2020

Por qué la comida rápida vegana puede ser peor para tu salud que la que contiene ingredientes de origen animal


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Image caption  Las alternativas de comida rápida vegana a menudo son peores para la salud que su equivalente de origen animal.

comida vegana
Ninguna estación de tren o centro comercial en Reino Unido estarían completos sin una panadería Greggs, de lo más típico que puede tener el país. Y el año pasado se ganaron elogios por volverse veganos.
Al ver el éxito de Greggs, otras marcas de comida rápida comenzaron a imitarlo.
De hecho, los bollos de salchicha vegana de Greggs han sido tan exitosos, que la compañía anunció un "año fenomenal" de ventas en 2019, impulsado en parte por su nuevo producto. Dijeron que compartirían entre su personal US$9,17 millones en bonos.
Igual que los bollos de salchicha, otra comida rápida típica británica, el pescado con papas, también está siendo reformada a la manera vegana.
El bacalao o el eglefino están dando paso al tofu (en ocasiones también con una capa de alga nori crujiente para crear el efecto de piel de pescado) y los veganos ahora pueden disfrutar de un "tofuscado" con papas.
Esto podría sonar como una alternativa libre de remordimiento o una entrada a quienes tienen curiosidad vegana, pero las alternativas de comida rápida vegana a menudo son peores para la salud que su equivalente de origen animal.
"Obviamente, entre los pros está que el veganismo está haciendo que la gente piense en los alimentos basados en plantas, pero los contras son que esto nos hace creer que es bueno para ti cuando en realidad puede ser igual o más dañino para salud", dice Megan Rossi, dietista del King's College de Londres y autora de Eat Yourself Healthy.
"El tofu contiene omega 3 pero es de un tipo que no es tan activo como el de las fuentes animales", agrega.
Las fuentes basadas en plantas contienen un tipo de omega 3 llamado ácido alfa linolénico (ALA). Para que nuestro organismo sea capaz de hacer particularmente útil el ALA, necesitamos convertirlo en ácido eicosapentaenoico (EPA) o en ácido docosahexaenoico (DHA).
Sin embargo, los humanos no estamos particularmente bien equipados para hacer esto.

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Image captionA la comida rápida vegana se le agrega sal para darle la misma sensación carnosa y gratificante que de otra forma faltaría.

El DHA es el responsable de gran parte de las celebradas propiedades de mejoras cerebrales del omega 3, mientras que el EPA ha sido vinculado a una reducción de los síntomas de la depresión. Ambos se encuentran en grandes cantidades en los aceites de pescado graso.
Hay algunas fuentes no animales de los útiles EPA y DHA, como el aceite de algas, que están disponibles en suplementos.

Menús libres de carne

Una alternativa que parece estar en todos los menús durante el vegaenero es la nanjea. La fruta madura tiene un sabor dulce que recuerda su estrecha relación con el higo, pero la inmadura es salada y tiene una textura carnosa.
Esta carnosidad la hace una elección convincente para las alternativas de las tiras de cerdo, el curry y las hamburguesas.
El problema es que la nanjea nutricionalmente no tiene ningún valor, si lo que buscas son proteínas. Está principalmente compuesta de carbohidratos y no contiene casi ninguna proteína.
Como reemplazo de la carne, no es la mejor alternativa.
Incluso otras fuentes de proteína basadas en plantas son de menor calidad que las fuentes de proteína animal, dice la dietista Rachel Clarkson.
"Las proteínas están formadas de aminoácidos que son los fundamentos de cada célula y hormona en nuestro organismo. Sin embargo, la mayoría de las plantas no contienen buenas cantidades de todos los aminoácidos esenciales".

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Image captionLa mayoría de las plantas no contienen buenas cantidades de todos los aminoácidos esenciales.

Las fuentes de proteína basadas en plantas a menudo carecen de al menos uno de los nueve aminoácidos esenciales: los aminoácidos que el organismo humano necesita pero no es capaz de sintetizar y por lo tanto tenemos que obtenerlos con nuestra dieta.
Esto significa que los veganos necesitan balancear cuidadosamente sus proteínas para que éstas se complementen entre sí o suplementar su dieta con otras fuentes.
Por otra parte, la carne, huevos y productos lácteos son considerados alimentos "completos" porque contienen todos los nueve aminoácidos esenciales.
"Si tu dieta de proteínas está compuesta de lentejas y frijoles, deberías obtener algunos pero no todos ellos", dice Clarkson.
"Las hamburguesas veganas a menudo están hechas de frijoles, pero ésta no es una fuente completa. Un gran producto es la soya porque es alta en proteínas de calidad. Yo recurriría a esa proteína".

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Image captionEl pescado con papas es una comida rápida muy típica británica cuyas alternativas veganas se están haciendo cada vez más populares.

Otra discrepancia entre la calidad de los alimentos animales y los basados en plantas es su contenido de hierro.
Aunque muchas plantas, como los granos integrales, legumbres y espinaca son ricas en hierro, una vez más éste no es siempre del mismo tipo.
Las fuentes animales contienen hierro hemo, mientras que las plantas contienen hierro no hemo. El no hemo no es muy bien absorbido por el organismo.
La deficiencia de hierro es un problema, en particular para las mujeres cuyos requerimientos de hierro por la menstruación son más altos.
En un metaanálisis de investigaciones sobre deficiencia de hierro en vegetarianos, veganos y omnívoros, los veganos (y en particular las mujeres) se ubicaron en el grupo de riesgo más alto.
Un estudio encontró que 25% de los veganos tenían niveles de hierro en la sangre muy bajos, comparados con 3% de vegetarianos y 0% de omnívoros.
Incluso las deficiencias más moderadas de hierro afectan más a los veganos (30%, comparado con 21% en vegetarianos y 0% en omnívoros).
"Si te vuelves vegano de largo plazo, emparejar los alimentos es importante", dice Rossi.

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Image captionLa comida vegana sabrosa y crujiente que imita a la comida rápida puede ser una entrada a la dieta vegana.

Algunos alimentos contienen sustancias químicas cuyas propiedades mejoran las tasas de absorción de químicos en otros alimentos.
Agregar vitamina C, por ejemplo, cuando se come una fuente de hierro no hemo, mejora nuestra capacidad para absorberlo.
Rossi da el ejemplo de utilizar una base de tomate, rica en vitamina C, cuando se cocina con lentejas.
También se necesita considerar lo que se añade a la comida rápida vegana para hacerla tan gratificante y satisfactoria como sus equivalentes de carne.
Una hamburguesa vegana de KFC, por ejemplo, contiene 2,91 gramos de sal, comparada con 2,02 gramos en su filete de hamburguesa o 1,97 gramos en su hamburguesa Zinger.
También hay más azúcar y carbohidratos, y menos proteína en su hamburguesa vegana.
En ocasiones también se añade sal a los alimentos como conservantes, pero también hay algo fundamentalmente satisfactorio sobre un alimento salado, dice Clarkson.
La sal se agrega a la comida rápida vegana para que dé una sensación carnosa y satisfactoria que de otra forma faltaría.
Los problemas se presentan, sin embargo, cuando consideras que algunas personas son menos capaces que otras de procesar la sal debido a su genética.

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Image captionHay más azúcar y carbohidratos y menos proteína en su hamburguesa vegana.

Las variaciones en un gen llamado ACE predisponen a cerca de siete de cada 10 personas a un aumento en la presión arterial cuando el consumo de sal es alto.
Estas personas necesitan limitar su consumo diario de sal a cuatro gramos (comparado con los seis gramos que las autoridades sanitarias recomiendan en Reino Unido) para ayudar a reducir el riesgo de presión arterial alta, dice Clarkson, quien es especialista en análisis nutrigenómicos.
Un bollo de salchicha vegano contiene 1,9 gramos de sal.

El queso es adicional

Ninguna hamburguesa vegana estaría completa sin una rebanada de queso vegano. Pero ¿nos convendría más comer el queso real?
"Agregar pequeñas cantidades de queso en tu dieta (puede ser) bueno para tu organismo", dice Rossi. "El queso es fermentado por bacterias que producen péptidos, los cuales son beneficiosos para nuestro organismo".
Agrega que la mayoría de los quesos veganos no son fermentados, aunque "son calóricos pero tienen nutrientes (degradados)".
El queso de hamburguesas, incluso en sus mejores momentos, puede carecer de consistencia, color y sabor, lo que algunos describirían como "de estilo americano".
La química del queso vegano lo hace ideal para reproducir esa textura. Pero esa es también una razón por la que el queso vegano puede ser sorprendentemente malo para la salud.
El aceite de coco frecuentemente es la grasa que se selecciona entre las alternativas al queso vegano. La principal razón para ello es que el queso necesita ser sólido a temperatura ambiente y otras grasas basadas en plantas son líquidas (el aceite de palma es otra alternativa que es sólida a temperatura ambiente).
Esto se debe a que el aceite de coco es muy rico en grasas saturadas. De hecho, tiene niveles más altos que las grasas animales.
"Esto es preocupante porque lo que hacen las grasas saturadas es aumentar el colesterol LDL (lipoproteína de baja densidad) que es el responsable de las placas de grasa que se forman en las arterias", dice Clarkson.
"Un día, esa placa podría salirse de la pared de tu arteria y ahí es cuando te da un infarto o un derrame cerebral".

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Image captionLa nanjea simula la textura de carnes como el puerco, pero no contiene mucha proteína.

El aceite de oliva, por otra parte, es alto en lipoproteínas de alta densidad (HDL). Este tipo de colesterol reduce el riesgo de la formación de placas de grasa en las arterias y ayuda a transportar el LDL al hígado, donde puede ser eliminado.
Por lo general los productos lácteos también son una buena fuente de B12, pero las fuentes vegetales de B12 son menos absorbidas por el organismo.
"Algunas personas tienen una variación genética que los convierte en malos absorbentes y transportadores de B12 de una célula a otra", dice Clarkson.
"Yo me baso mucho en las plantas. Mi prueba genética me mostró que tengo un mayor riesgo de deficiencia de B12. Pensé que estaba bien porque como queso bajo en grasas, leche de nuez fortificada.
"Cuando me hice un análisis de sangre éste mostró que estaba baja en B12 y soy una profesional de la nutrición. Puedes pensar que estás haciendo lo correcto pero tu análisis de sangre dice otra cosa".

El efecto colateral

La capacidad de hacer una sustitución sencilla entre la comida rápida de carne y la basada en plantas podría facilitar la transición a una dieta vegana.
Ciertamente podría ser la puerta de entrada para mucha gente que trata nuevas alternativas veganas.
De manera que la disponibilidad de alimentos veganos en bares, restaurantes y locales de comida rápida podría ser algo bueno si los consumidores siguen aprendiendo sobre los alimentos basados en plantas y miran otras alternativas para el resto de su dieta.
"Para que un cambio de conducta sea exitoso necesitas comenzar en pequeña escala y basarte en tus conductas existentes", dice Stephanie Stanton-Fay, científica conductual de la Universidad de Londres que se especializa en psicología de la salud.
"Cualquier cosa que requiera menos esfuerzo incrementa la moral, así que intégrala en la rutina que ya tienes".
"Un concepto del que hablamos es el efecto colateral: si alguien realiza un cambio de conducta existe la posibilidad de que el cambio tenga efectos en otras conductas donde hay un vínculo común.
"Si tu cambias a salchichas veganas, por ejemplo, ¿qué otra cosa es similar? Quizás se pueden probar otros productos de carne o cosas de categorías similares, como queso".
Pero ¿qué pasa si alguien decide tratar las alternativas veganas por razones de salud y descubre que su dieta no está funcionando?
Otras dietas, como reducir el azúcar o contar las calorías, pueden ser razonablemente claras, dice Stanton-Fay. Existen cálculos simples que determinan cuántas calorías debes consumir, por ejemplo.
"Algo como el azúcar ha sido particularmente demonizado en meses y años recientes. Hay una base de evidencia clara para reducir o evitarla", explica Stanton-Fay. Pero los riesgos asociados a los productos de carne son menos claros.

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Image captionLos riesgos a la salud asociados con las deficiencias de nutrientes en la comida rápida vegana podrían no ser claros de inmediato.

"También es razonablemente claro lo que contiene azúcar, es fácil saberlo. Con los alimentos veganos está el componente de comer de forma sostenible o comprar alimentos que son compatibles con los asuntos del medio ambiente", señala la experta.
"Es más complejo porque lo que puede comenzar como un impulso de salud se convierte en una mezcla de todos esos otros factores", agrega.
También están los temores de que los riesgos a la salud asociados con estos tipos de deficiencias de nutrientes podrían no verse de inmediato.
Puede tomar años asociar los pensamientos vagos y el cansancio con bajos niveles de B12, la infertilidad con el bajo nivel de hierro, y la osteoporosis provocada por la deficiencia de calcio no se ven sino hasta finales de los 40 y 50 años en la mayoría de la gente, afirma Rossi.
"La gente pensará sobre su salud ahora y no en su futura salud", señala. "Con el vínculo entre omega 3 y depresión, podría haber un ligero riesgo, pero algunas personas pueden necesitarlo menos y otras más.
"Algunas personas se sienten muy bien y otras requieren concentraciones más altas".
De manera que aunque comas esa hamburguesa basada en plantas con la mejor de las intenciones, recuerda con exactitud lo que es: comida rápida. Y prepárate para el hecho de que ésta podría ser peor para tu salud que su prima, la hamburguesa de carne.

Cómo una dieta vegana puede afectar a tu inteligencia


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Las dietas veganas tienen pocos de los nutrientes que necesita nuestro cerebro, aunque pueden tomarse como suplementos.

Un cerebro hecho de vegetales
La dieta vegana es baja -y en algunos casos completamente nula- en varios nutrientes que son importantes para el cerebro. ¿Podría esta deficiencia estar afectando la capacidad de pensar de los veganos?
Era fines de la década de 1880 en la ciudad de Rajkot, India. La reunión debía tener lugar a orillas del río local, y la discreción era esencial.
Mahatma Gandhi, que era solo un adolescente en ese momento, no les había dicho a sus padres a dónde iba; si se hubieran enterado, se habrían muerto del shock.
Resulta que Gandhi estaba haciendo un picnic. Y en esta ocasión el futuro héroe nacional de India, y uno de los vegetarianos más famosos de la historia, no planeaba comer sándwiches de pepino. No, por primera vez en su vida iba a comer carne.
Como contaría luego en su biografía, Gandhi fue criado como un estricto hindú Vaishnava, por lo que nunca había visto carne antes de este fatídico día.
Pero su compañero de picnic era un personaje sombrío que tenía una obsesión inusual: estaba convencido de que la carne era la clave para ser física y mentalmente fuerte.
Al final, Gandhi se animó a probar la carne. Era dura como el cuero.






Mahatma GandhiDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionMahatma Gandhi fue uno de los vegetarianos más famosos de la historia.

La idea de que evitar la carne es mala para nuestro cerebro tiene sentido desde lo intuitivo.
Los antropólogos han estado discutiendo acerca de lo que comieron nuestros antepasados durante décadas, pero muchos piensan que se masticaron muchos huesos y se sorbieron muchos cerebros en el camino hacia la evolución de estos notables órganos de 1.4 kg.
Algunos incluso han llegado a decir que el consumo de carne es lo que nos hizo humanos.
Una razón es que la inteligencia es costosa: el cerebro devora alrededor del 20% de nuestras calorías diarias, aunque solo representa el 2% de nuestro peso corporal.
Y qué mejor manera de encontrar la enorme variedad de grasas, aminoácidos, vitaminas y minerales que estos órganos exigentes requieren que comiendo animales, que ya los han recolectado o creado minuciosamente.
Pero aunque es difícil imaginar a nuestros antepasados eligiendo comer nabos en lugar de atún, hoy la historia es diferente. Según las últimas estadísticas, hay alrededor de 375 millones de vegetarianos en el planeta.
En Occidente, el veganismo ha abandonado el estigma hippie para convertirse en una de las tendencias milenarias de más rápido crecimiento.
En Estados Unidos creció un 600% entre 2014 y 2017. Mientras tanto, en India, las dietas sin carne han dominado desde el siglo VI a.C.






Un plato veganoDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa cantidad de veganos en EE.UU. aumentó en un 600% entre 2014 y 2017.

Por un lado, la reciente preocupación por las brechas nutricionales en las dietas basadas en plantas ha dado lugar a una serie de titulares alarmantes, incluida una advertencia de que pueden retrasar el desarrollo del cerebro y causar daños irreversibles al sistema nervioso.
En 2016, la Sociedad Alemana de Nutrición llegó a afirmar categóricamente que, para niños, mujeres embarazadas o lactantes y adolescentes, no se recomiendan las dietas veganas, lo que ha sido respaldado por una revisión de la investigación realizada en 2018.
En Bélgica, forzar a tus hijos a comer una dieta vegana puede llevarte a pasar tiempo en prisión.
Pero, por otro lado, si abstenerse de comer carne tuviera un impacto real en nuestro cerebro, uno pensaría que ya nos habríamos dado cuenta. Entonces, ¿está realmente dañando nuestros intelectos, o todo esto es solo miedo a lo desconocido?
Idealmente, para probar el impacto de la dieta vegana en el cerebro tomarías a un grupo de personas seleccionadas al azar, le pedirías a la mitad que deje de comer productos de origen animal y luego verías qué sucede. Pero no hay un solo estudio que sea así.
En cambio, la única investigación parecida hizo lo reverso: se llevó a cabo en 555 escolares en Kenia, que fueron alimentados con uno de tres tipos diferentes de sopa -con carne, con leche o con aceite- o no recibieron sopa, durante siete períodos escolares.






Bols de sopaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionUn estudio en Kenia utilizó sopa para comprobar cómo la ingesta o no de carne podía afectar la inteligencia.

Fueron examinados antes y después, para ver cómo se comparaba su inteligencia. Debido a sus circunstancias económicas, la mayoría de los niños eran vegetarianos de facto al comienzo del estudio.
Sorprendentemente, los niños que recibieron la sopa que contenía carne cada día parecían tener una ventaja significativa. Al final del estudio, superaron a todos los demás niños en una prueba de razonamiento no verbal.
Junto con los niños que recibieron sopa con aceite, también fueron los mejores en una prueba de habilidad aritmética.
Por supuesto, se necesita más investigación para verificar si este efecto es real y si también se aplicaría a adultos en países desarrollados. Pero plantea preguntas intrigantes sobre si el veganismo podría estar frenando el desarrollo mental de algunas personas.
De hecho, hay varios nutrientes cerebrales importantes que simplemente no existen en plantas u hongos.
La creatina, carnosina, taurina, EPA y DHA omega-3 (el tercer tipo se puede encontrar en las plantas), el hierro hemo y las vitaminas B12 y D3 generalmente solo se encuentran naturalmente en alimentos derivados de productos animales, aunque pueden sintetizarse en el laboratorio o ser extraídos de fuentes no animales como algas, bacterias o líquenes, y agregado a suplementos.
Otros se encuentran en alimentos veganos, pero solo en pequeñas cantidades. Para obtener la cantidad mínima de vitamina B6 requerida cada día (1.3 mg) de una de las fuentes vegetales más ricas, la papa, debe comer aproximadamente cinco tazas (equivalente a aproximadamente 750gm). Delicioso, pero no particularmente práctico.






Papas en la tierraDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionTendrías que consumir 750 gramos de papa al día para obtener la cantidad mínima de vitamina B6 requerida, si eligieras no comer carne.

Y aunque el cuerpo puede producir algunos de estos compuestos cerebrales vitales a partir de otros ingredientes en nuestras dietas, esta capacidad generalmente no es suficiente para compensar estas grietas en la dieta.
Para todos los nutrientes enumerados anteriormente, se ha demostrado que los vegetarianos y veganos tienen cantidades más bajas en sus cuerpos. En algunos casos, la deficiencia no es la excepción, es completamente normal.
Por ahora, el impacto que estas deficiencias están teniendo en la vida de los veganos es en gran medida un misterio. Pero una pequeña cantidad de estudios recientes han proporcionado algunas pistas, y lo que dicen es inquietante.
"Creo que el hecho de que se están popularizando las dietas basadas en plantas está teniendo algunas repercusiones reales", dice Taylor Wallace, científico experto en alimentos y CEO de la firma de consultoría de nutrición Think Healthy Group.
"No es que lo basado en plantas sea inherentemente malo, pero no creo que estemos educando a la gente lo suficiente sobre los nutrientes que se derivan principalmente de los productos animales".
Uno de los desafíos más conocidos para los veganos es obtener suficiente vitamina B12, que solo se encuentra en productos de origen animal como los huevos y la carne.
Otras especies lo adquieren de bacterias que viven en sus tractos digestivos o heces. Lo absorben directamente o lo ingieren comiendo su propia caca, pero desafortunadamente (o afortunadamente, dependiendo de cómo se lo mire) los humanos tampoco pueden hacer esto.
"Hay algunos casos trágicos de niños cuyos cerebros no se desarrollaron debido a que sus padres eran veganos mal informados", dice David Benton, quien estudia el vínculo entre nuestras dietas y la química cerebral en la Universidad de Swansea.
Un niño, por ejemplo, no podía sentarse o sonreír. Otro entró en coma.







Un cerebro hecho de verduraDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa cantidad de vitamina B12 en la sangre se ha correlacionado directamente con el coeficiente intelectual.

Más adelante en la vida, la cantidad de vitamina B12 en la sangre de una persona se ha correlacionado directamente con su coeficiente intelectual.
En los ancianos, un estudio encontró que los cerebros de aquellos con B12 más bajo tenían seis veces más probabilidades de encogerse.
Aun así, niveles bajos de B12 es algo muy extendido entre los veganos. Un estudio británico encontró que la mitad de los veganos analizados tenían una deficiencia. En algunas partes de la India, el problema es endémico, posiblemente como consecuencia de la popularidad de la dieta sin carne.
Otro nutriente que escasea en la dieta vegana típica es el hierro. Aunque a menudo lo asociamos con la sangre, el hierro también desempeña un papel destacado en el desarrollo del cerebro y es esencial para mantener el órgano sano durante toda nuestra vida.
Por ejemplo, un estudio de 2007 encontró que administrar suplementos de hierro a mujeres jóvenes condujo a importantes ganancias intelectuales.
En aquellas cuyos niveles de hierro en sangre aumentaron en el transcurso del estudio, su desempeño en una prueba cognitiva mejoró entre cinco y siete veces, mientras que las participantes cuyos niveles de hemoglobina aumentaron, experimentaron mayor velocidad de procesamiento.
Es sorprendentemente fácil caer en una deficiencia de hierro, a pesar de que constituye el 80% de la masa interna de nuestro planeta.
Los veganos son particularmente propensos, porque el tipo de hierro que el cuerpo absorbe más fácilmente es el "hierro hemo", que solo se encuentra en las proteínas animales.
Un estudio alemán encontró que el 40% de los veganos que participaron del trabajo consumían menos de la cantidad diaria recomendada.
Otras deficiencias comunes entre los veganos incluyen D3, omega-3, selenio, ácido fólico y yodo. Aunque el cuerpo puede producir D3 cuando la piel está expuesta a la luz solar, esto no compensa el faltante en las dietas de los veganos.






Suplementos dietariosDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLos expertos afirman que los veganos deben tomar suplementos para reemplazar los nutrientes esenciales de origen animal, pero algunos creen que ni eso alcanza.

Por supuesto, algunas de estas cosas se pueden adquirir fácilmente en la forma de suplementos. Pero otros son tan poco conocidos que es poco probable que los veganos hayan oído hablar de ellos, y mucho menos darse cuenta de que podrían estar en falta.
Un ejemplo es la taurina. Este enigmático aminoácido es uno de los más abundantes en el cerebro humano, donde se cree que apuntala varios procesos importantes, como la regulación del número de neuronas.
A menudo se agrega a las bebidas energéticas con cafeína, debido a la creencia (posiblemente errónea) de que puede proporcionar un impulso cognitivo inmediato.
Aunque hay pequeñas cantidades de taurina en algunos productos lácteos, las principales fuentes dietéticas son las carnes y mariscos.
"Algunas especies tienen la capacidad de producir toda la taurina que necesitan", dice Jang-Yen Wu, científico biomédico de la Florida Atlantic University. "Pero los humanos tienen una capacidad muy limitada para hacer esto".
Por esta razón, los veganos tienden a tener menos taurina en sus cuerposNadie ha investigado aún cómo esto podría estar afectando sus capacidades cognitivas, pero según lo que sabemos sobre su papel en el cerebro, Wu dice que los veganos deberían tomar tabletas de taurina.
"Las personas pueden presentar deficiencias cuando restringen sus dietas, porque las verduras no tienen taurina", dice.
De hecho, los agujeros en nuestra comprensión actual de lo que el cerebro necesita para estar sano podría ser un problema importante para los veganos, ya que es difícil agregar artificialmente un nutriente a su dieta, si los científicos aún no han descubierto su valor.






Un cerebro hecho de bloques de colores en forma de una bombita de luzDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLos científicos todavía no saben con certeza lo que necesita nuestro cerebro para funcionar bien.

"Hay tantas incógnitas", dice Nathan Cofnas, biólogo de la Universidad de Oxford. "Y cuando te desvías de la dieta típica de tu especie a una que no ha sido probada y establecida adecuadamente para que sea saludable o buena para el cerebro, estás llevando a cabo un experimento y estás asumiendo un riesgo".
Tomemos como ejemplo la colina: en el cerebro se usa para producir acetilcolina, que participa en una serie de tareas, incluida la transmisión de mensajes entre las células nerviosas. Es fundamental para nuestra capacidad de pensar, incluso los insectos lo tienen en sus pequeños cerebros, y el cuerpo no puede producir suficiente por sí solo.
Y sin embargo: "Es un nutriente muy poco estudiado", dice Wallace. "Creo que solo lo hemos considerado esencial (algo que tienes que obtener de tu dieta) desde finales de la década de 1990".
Hay pequeñas cantidades de colina en muchos alimentos básicos veganos, pero entre las fuentes más ricas se encuentran los huevos, la carne y los mariscos. De hecho, incluso con una dieta normal, el 90% de los estadounidenses no consumen lo suficiente.
Según una investigación no publicada de Wallace, los vegetarianos tienen la ingesta más baja de cualquier grupo demográfico. "Tienen niveles extremadamente bajos de colina, hasta el punto en que podría ser preocupante", dice.
Para los veganos es probable que la imagen sea aún más sombría, ya que las personas que comen huevos tienden a tener casi el doble de niveles de colina que aquellos que no lo hacen. Y aunque las autoridades de EE.UU. han establecido ingestas sugeridas, podrían quedarse cortas.
Wallace apunta a un estudio de 2018 que encontró que los bebés de mujeres que consumieron el doble de la cantidad considerada "adecuada" (alrededor de 930 mg por día) en el último tercio del embarazo disfrutaron de una ventaja cognitiva duradera.
A modo de comparación, el vegetariano promedio obtiene aproximadamente una quinta parte de esa cantidad.








Fórmula química de la colinaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLa colina es un nutriente esencial poco conocido.

En otros casos, nuestra comprensión es aún más oscura.
El último nutriente en cuestión es la creatina, una sustancia blanca y en polvo que a menudo se encuentra en los batidos de fitness. Su función natural en el cuerpo es suministrar energía a nuestras células, por lo que los obsesivos del gimnasio lo veneran como una forma de mejorar su resistencia.
Pero también es importante para el cerebro, y los estudios han demostrado que aumentar su ingesta puede proporcionar una variedad de beneficios, como una mejor memoria de reconocimiento y una menor fatiga mental. Recientemente comenzó a ganar fuerza como una droga inteligente.
Está bien establecido que los veganos y los vegetarianos tienen niveles significativamente más bajos en sus cuerpos, porque las plantas y los hongos no contienen creatina.
Esto ha llevado a los científicos a preguntarse si un déficit de creatina podría tener efectos en algunas personas. En un estudio, los investigadores probaron cómo la inteligencia de los vegetarianos y omnívoros cambió después de cinco días con suplementos.
"Descubrimos que los vegetarianos parecían beneficiarse particularmente", dice David Benton de la Universidad de Swansea, quien dirigió la investigación.
En contraste, los omnívoros no se vieron afectados. Esto sugiere que, a diferencia de los vegetarianos, ya tenían la cantidad adecuada de creatina en sus cerebros.
Sin embargo, Caroline Rae, quien dirigió otro estudio, dice que todavía no hay pruebas suficientes para respaldar la toma de creatina.
Puede venir con consecuencias no deseadas, como la reducción en la capacidad del cerebro para fabricar su propia creatina, lo que llevaría a una abstinencia. "Siempre he planteado la hipótesis de que podría ser útil si quisieras estudiar para un examen, pero sería interesante ver si las personas se volvían más lentas después de dejar de tomarlo".
Finalmente, el cerebro produce en gran medida su propio suministro, por lo que no está claro si los veganos realmente necesitan más.
En lugar de ser una fuente importante, la creatina en nuestras dietas podría solo ser utilizada por el cerebro en condiciones "extremas", como cuando estamos estresados.
Sin embargo, Nathan Cofnas encuentra inquietantes los potenciales déficits de creatina en veganos. "Puede marcar una diferencia sustancial en tu vida, ya sea que tu inteligencia sea una desviación estándar por encima de la media o dos", dice, refiriéndose a las ganancias intelectuales pequeñas pero significativas logradas por los vegetarianos que toman suplementos de creatina.






Leche y granos de sojaDerechos de autor de la imagenGETTY IMAGES
Image captionLos veganos pueden obtener la proteína que necesitan de alternativas como la soja, pero no les dará elementos esenciales como la colina y la creatina.

Entonces, ¿cuál es el veredicto?
"Creo que necesitamos mucha más investigación sobre nutrición y salud veganas", dice Heather Russell, dietista de The Vegan Society.
"Hasta donde podemos ver, es posible llevar una vida saludable como vegano, ciertamente hay personas que prosperan con una dieta vegana".
Aunque es importante tomar suplementos, explica que la salud cardiovascular y cerebral de una persona está inextricablemente vinculada, y los veganos tienden a tener corazones más saludables.
"Le digo a la gente todo el tiempo, si vas a ser vegano o vegetariano, está bien", dice Wallace. "Ciertamente no estoy abogando contra eso. Pero hay 40 y tantos nutrientes esenciales. Entonces realmente se necesitaría mucha investigación para que los veganos obtengan todo lo que el cerebro necesita", dice.
Algunos de los nutrientes que son escasos o no existentes en una dieta vegana típica, como la colina, la creatina, la carnosina y la taurina, son extremadamente voluminosos, por lo que no basta con tomar una tableta de vitaminas estándar. Deben tomarse por separado.
Benton está de acuerdo. "Estoy seguro de que si eres conocedor, cuidadoso y obsesivo al respecto, y tienes todas las características de personalidad adecuadas para ser de esta manera, entonces es posible tener una dieta saludable como vegano", dice. "Pero es claramente posible que puedas tener deficiencias".
Cofnas tiene una visión más severa. Aunque los veganos pueden tomar suplementos, piensa que no es realista esperar que todos lo hagan.
En consecuencia, considera que el cambio reciente hacia las dietas basadas en plantas es preocupante, aunque simpatiza con los argumentos para hacerlo. "Sin lugar a dudas, el veganismo puede causar deficiencias de hierro y B12, y sin duda afectan tu inteligencia", dice.
En cuanto a Gandhi, finalmente abandonó su relación ilícita con la carne y volvió al vegetarianismo.
Pero sus experimentos con la nutrición no terminaron ahí. También abandonó la sal y luego la retomó, y experimentó con el veganismo, aunque después de que un episodio de disentería prácticamente lo redujo a ser un esqueleto vivo, decidió que los productos lácteos eran necesarios para que una persona estuviera sana.

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